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牵手ARM,AMD唱响未来“芯”篇章

当各大媒体都还沉浸在报道苹果Ipad mini 上市的兴奋之时,一则关于AMD的新闻引起了业界轰动:AMD 2014年要推出基于ARM架构的64位服务器,并附带提到其中所涉及到的HSA(Heterogeneous System Architecture,异构系统架构)。但这则消息很快被王石的花边新闻和Windows 8的平板电脑淹没,加上纽约交易所由于飓风的停牌,甚至连一点水花也没有溅起。
相比当下极热的移动互联和云计算,“ARM服务器”和“异构计算”这两个略带学术的名词显得有点小众。但是我们抛开同质化日趋严重的应用和设备,随之而来的是大量差异化的互联网设备和应用,我倒是很看好,我们就此打个赌吧。
AMD:杠杆支点,牵一发而动全身
AMD和ARM的合作,我认为是自它成立以来第二次撬动业界的革命(第一次是制造出世界上首个真正意义的64位处理器),但这一次的意义却远大于第一次。如果说第一次AMD真正触动了Intel的神经,那么这一次,AMD却可能真正撬动了原先平衡的IT业界:PC、服务器、移动终端这三个原本井水不犯河水的领域,也即将走出Intel的笼罩等待重生。
一直以来,虽然ARM进军PC领域、Intel进军移动领域,但是移动互联还是停留在应用的竞争上。甚至像Win8支持ARM这样的事,大家也只是静待其变,因为以微软的强势,都只能一边经历着ARM的诱惑,一边和Intel继续事实婚姻。毕竟Intel平台才是微软存活的基石,Windows8在ARM的定位也是基于Surface平板才开始的。
但是AMD与ARM合作的新闻却从根本上撬动了未来世界的神经。为什么这么说?Intel之所以能够在服务器和PC领域保持它的神话,是因为它拥有PC和服务器制造的话语权,使得那些OEM厂商对老大敢怒不敢言。ARM在移动领域能够一统天下,也是因为TI、Qualcomm、三星等的大力配合。商业利益上的共同点和各自领域的独特基因决定了二分天下的态势,谁也不敢轻易放弃自有优势或涉足对方领域。然而, AMD就像杠杆的支点,不以质量取胜,却是维系业界平衡不可或缺的关键因素。无论它往哪个方向滑动一步,都会改变平衡的状态。而现在,我们看到这个杠杆在向ARM倾斜。
公司“基因”决定产品未来形态
做CPU的公司往往占据生态系统的核心地位,是行业技术发展的风向标。这种技术基因流淌在公司的文化和血液中,决定着公司的产品形态。长久以来以Intel为联盟的生态系统,在服务器和PC领域生产着以数据处理为中心的高能耗产品。而以ARM为架构的生态系统,自诞生就是以低功耗著称,加上移动互联发展的大势所趋,迅速成为移动终端的核心CPU架构。但是ARM的技术局限性也决定了它进军服务器和PC领域只能隔海造舟,慢慢推进。
AMD这个原本以生产PC、服务器领域CPU为主的公司,在买下ATI后一直致力于打造基于用户体验的GPU和CPU融合技术(APU,异构计算),这使得AMD成为业界唯一一家同时拥有CPU和GPU技术的公司,换句话说,AMD是唯一一家能够同时拥有PC、服务器(数据)和GPU(用户体验)技术基因的公司。
我们不难想象,当AMD的全能基因遇到ARM低功耗的移动基因,将为ARM产品跨向服务器蓝海带来的加速度,更将为以ARM为架构的移动终端,或是长期受Intel影响但急于向移动终端扩展的OEM厂商们搭建起了一座桥梁。不止如此,AMD为基于云和移动的应用、软件、操作系统带来的变革更为猛烈。换句话说,原先苦苦挣扎在硬件红海的大鲨鱼们看到了利用这座桥梁重新找到蓝海的契机。
AMD启动蓝海“芯”战略
虽然为了让自己的架构不受限于移动终端的巨头控制,ARM正在积极寻找蓝海,但Qualcomm,三星,苹果也不甘落后;虽然Intel在移动耗费的金钱可以抵得上某个小国的GDP,但DELL、HP等PC巨头也没有怠慢。软件厂家想走硬件的蓝海,硬件厂家想走软件的蓝海,但是公司各有不同的技术基因,如果没有搭上桥,那就很难走到彼此的蓝海。
AMD早在宣布此合作前就收购了以制作密集fabric技术闻名的Seamicro公司,并成立了 HSA Foundation非营利基金会,ARM,三星,TI,MTK等移动厂家都在其中。而这次AMD和ARM合作开发64位处理器,看似是以CPU为主体的服务器组合,事实却是在打造一种基于低功耗,与GPU异构技术有关的产品。如果你是业界技术的细心观察者,你就会发现这将给业界带来的机会:
1) 现在很热的大数据中70%的数据是基于图形、图像、声音和非文字非结构性数据的,而云端处理的软件是在处理结构性数据上有很强的效率和优势,如果单纯的用CPU去处理非结构性数据,不仅低效而且功耗浪费非常巨大。
2) 处理容易,搬迁很难。现在CPU和GPU由于内存不统一、编程模型不统一,所造成的低效是无法避免的事实。HSA技术将CPU和GPU的内存统一,使CPU和GPU协同处理大数据的实时性会大大提高。
3) 现在我们在服务器上的软件是x86,在终端上的是ARM结构,我们可以设想一下,如果在服务器和移动端的指令是一致的,将有众多软件在部署的时候可以同时考虑云和终端的统一。这是我认为未来创新软件和技术的酵母。
4) 当Qualcomm、三星、TI轻而易举的利用这个机会进军服务器市场的时候,当Dell等传统PC厂商利用ARM服务器进军移动应用市场的时候,这个世界可能又要喧闹一段时间,所谓乱世出英雄,机会自然又来了。
5) 当运用了HSA技术的GPU可以大规模提高效能时,原有的纯CPU服务器和CPU+GPU插卡方式的GPU阵列将得到彻底的改变,服务器的形态也会向着低功耗、密集型方向发展。很多应用也会利用CPU和GPU的各自的特点使处理资源最大化,这将会使图像、图形处理领域产生革命性的改变。大胆预测一下,原先基于工作站的应用也许会被这种形态所替代。
6) AMD将GPU技术与ARM技术相融合,无疑会给微软和Linux应用打开另一扇大门。由于HSA业界标准的确立,那些无法接入底层GPU技术的厂家将会开发大量差异化应用。HSA联盟的成员也看到了这个契机,基于HSA的移动终端在用户体验上将会有历史性的突破。
7) 不要忘了,AMD还没有放弃x86。在服务器端同时提供x86和ARM的服务器,我想一定是有深远的意义,这个x86还是传统的x86吗?这些都可以留给大家思考。
这一次,AMD为中国的OEM、硬件开发、软件公司和移动设备公司提供了绝好的机会来关注ARM和异构计算。AMD和ARM作为各自业界技术领先者在服务器领域的合作,不仅是技术的合作,也是为业界发展创造机会的合作。这一次,希望AMD一路坦途。

楚含进  AMD开发合作与解决方案总监

(2012年11月15日,本文观点仅代表个人观点,与所在公司无关)

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